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Méthodes des multinationales pour payer moins d’impôts

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Depuis des décennies, les sociétés multinationales – en particulier celles basées aux États-Unis – ont canalisé des milliards de dollars de bénéfices vers les paradis fiscaux, rapportant encore plus d’argent à leurs actionnaires.

C’est pourquoi un accord mondial négocié en 2021 par l’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE) était une affaire énorme : il fixait un impôt minimum mondial de 15 % et prévoyait quelques moyens permettant aux pays de percevoir cet impôt même si les paradis fiscaux et les entreprises ne coopéraient pas.

Mais les entreprises trouvent déjà de nouveaux moyens de contourner cet accord ; une évolution qui finira par réduire le montant de l’impôt sur les sociétés que les pays peuvent percevoir d’environ la moitié de ce qui était initialement prévu – 135 milliards de dollars par an au lieu de 270 milliards de dollars, selon un rapport publié par l’Observatoire fiscal de l’UE le 23 octobre. 

Cette découverte est cruciale, car l’évasion fiscale exacerbe les inégalités mondiales, en détournant l’argent qui aurait pu être utilisé par les gouvernements pour des politiques visant à améliorer la vie de leurs citoyens et en le donnant aux actionnaires de sociétés géantes.

L’accord de 2021 a rendu plus difficile pour les entreprises de transférer leurs bénéfices vers des pays à faible fiscalité, explique Gabriel Zucman, directeur de l’Observatoire fiscal de l’UE et l’un des coordinateurs du rapport. Mais au lieu de cela, les entreprises vont désormais transférer leurs bénéfices vers des pays qui offrent d’importants crédits d’impôt ou subventions, y compris certains au sein de l’UE. Les gouvernements utilisent de plus en plus les crédits d’impôt remboursables, comme la loi sur la réduction de l’inflation, comme nouveau moyen de structurer la politique fiscale des sociétés, explique Zucman.

Éviter les impôts est un art que les entreprises ont perfectionné au cours des dernières décennies. Dans les années 1970 et 1980, selon les données de l’Observatoire fiscal de l’UE, pratiquement aucun bénéfice n’était transféré vers des paradis fiscaux, des pays comme les Bermudes et l’Irlande, où les entreprises basées dans des pays relativement fortement imposés comme les États-Unis et l’Europe pouvaient déplacer leurs opérations sur papier et seulement payer des impôts minimes (voire dans certains cas nuls) sur leurs bénéfices. Mais cela a changé dans les années 1990 et 2000, lorsqu’environ un tiers des bénéfices étrangers des sociétés multinationales américaines ont été transférés vers des paradis fiscaux. En 2010, les entreprises basées aux États-Unis ont commencé à transférer encore plus de bénéfices – environ 50 % – et ce niveau est resté élevé depuis, selon le rapport de l’Observatoire fiscal. Environ 1 000 milliards de dollars de bénéfices ont été transférés dans les paradis fiscaux en 2022, selon le rapport.

Une méthode courante de transfert des bénéfices des entreprises fonctionne comme suit : une entreprise comme Microsoft vend sa propriété intellectuelle à une filiale située dans un pays à faible fiscalité, puis paie cette filiale pour l’utilisation de cette propriété intellectuelle. La filiale étrangère réalise d’énormes bénéfices qui apparaîtraient normalement dans le registre des bénéfices de Microsoft aux États-Unis ou au Royaume-Uni, mais qui apparaissent dans le paradis fiscal et sont donc imposés à un taux très bas. Il s’agit en fait d’une stratégie utilisée par Microsoft, en vendant sa propriété intellectuelle à une usine de 85 personnes à Porto Rico, où son taux d’imposition était proche de 0 %, selon ProPublica . L’ IRS affirme que Microsoft lui doit 29 milliards de dollars d’arriérés d’impôts. En réponse aux questions de ProPublica sur la question, la société a refusé de discuter des détails, affirmant seulement qu’elle « respecte la loi et a toujours entièrement payé les impôts qu’elle doit ».

Dans certains des paradis fiscaux les plus fréquemment utilisés comme les Bermudes, les îles Caïmans et l’Irlande, les entreprises américaines ont déclaré des dizaines de milliards de dollars de bénéfices malgré un faible nombre d’employés, selon une analyse de l’Institut de fiscalité et de politique économique En 2019, par exemple, les entreprises américaines ont déclaré 30,7 milliards de dollars de bénéfices aux Bermudes, ce qui représente là-bas environ 36 millions de dollars par employé. Le statu quo permet aux multinationales « d’utiliser des astuces comptables pour signaler des absurdités totales à leurs autorités fiscales », explique Steve Wamhoff, directeur de la politique fiscale fédérale à l’Institut de fiscalité et de politique économique. 

L’UE et les États-Unis ont tenté de freiner le transfert de bénéfices, sachant que cela leur coûtait des milliards de dollars, mais aucun progrès significatif n’a été réalisé jusqu’à l’accord mondial sur l’impôt minimum en 2021. À l’époque, l’OCDE avait salué l’accord comme étant un « terrain d’entente » . -breaking » car il permettait aux pays de forcer beaucoup plus facilement les entreprises à se conformer. Essentiellement, les pays signataires ont convenu de fixer un plancher pour que les sociétés multinationales paient un impôt d’au moins 15 % dans chaque juridiction où elles opèrent. Si une juridiction où est située une société multinationale n’impose pas cette entreprise à 15 %, l’accord permet à d’autres pays de percevoir ces revenus. 

«C’est une souricière très bien conçue», déclare Mike Kaercher, avocat-conseil principal au Tax Law Center de NYU. 

Il existe certains obstacles à la mise en œuvre efficace de l’accord, le principal étant que chaque pays participant doit le ratifier et que les États-Unis, l’un des plus grands promoteurs de l’accord, n’ont pas encore annoncé leur intention de le faire.

De plus, la règle autorisant les pays participants à percevoir des impôts minimums non collectés par les pays non participants est temporairement suspendue jusqu’en 2026 au moins pour permettre son adoption – et, selon Zucman, on craint que cette suspension soit prolongée indéfiniment. 

De plus, en juillet 2023, l’OCDE a précisé que l’accord minimum global ne s’applique pas à certains crédits d’impôt, comme ceux proposés par la loi sur la réduction de l’inflation. Une partie de la loi sur la réduction de l’inflation permet aux crédits d’impôt d’être transférables, ce qui signifie qu’une entreprise d’énergie verte peut recevoir un crédit d’impôt puis le vendre à une autre entreprise , permettant à l’entreprise d’énergie verte d’obtenir les liquidités indispensables et à une entreprise multinationale d’obtenir un crédit d’impôt. une réduction significative de son taux d’imposition minimum de 15 %.  

Alors que pendant des décennies il y avait une course vers le bas entre les nombreux pays abaissant leurs taux d’imposition pour inviter les entreprises étrangères à y transférer leurs bénéfices, il va maintenant y avoir une course mondiale aux subventions ciblant les producteurs d’énergie verte, affirme Zucman. 

« Il est inquiétant de constater que l’accord mondial sur l’impôt minimum sur les sociétés ne traite pas cette forme de concurrence fiscale, et la légitime en fait », écrivent Zucman et ses co-auteurs.

Bien entendu, cette nouvelle forme d’évasion fiscale présente un aspect positif ; il encourage les entreprises à investir dans l’énergie verte. Mais cela risque encore d’exacerber les inégalités dans les pays où les entreprises opèrent réellement. Cela pourrait contribuer à accroître les bénéfices après impôts des actionnaires aux dépens de tous les autres. 

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